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Martes, 20 de Noviembre 2018
Tecnología | Las imágenes muestran cuatro manchas blancas que resultan indescifrables

Presentan primeras imágenes de planetas fuera de sistema solar

Dos equipos científicos obtienen las primeras imágenes de posibles planetas fuera del sistema solar

Por: AP

WASHINGTON, ESTADOS UNIDOS.- En un avance significativo de la exploración cósmica, dos equipos científicos han obtenido las primeras imágenes de posibles planetas fuera del sistema solar.

Las imágenes muestran cuatro manchas blancas que resultan indescifrables salvo para los astrónomos más avezados. Pero son la prueba de algo que va mucho más allá de un punto borroso.

"Son un paso en el camino para comprender si hay otros planetas como la Tierra y, posiblemente, vida allá afuera", dijo el astrónomo Bruce Macintosh, de laboratorio Lawrence Livermore, uno de los dos equipos que fotografiaron planetas externos al sistema solar, o exoplanetas.

Se trata de cuatro gigantes cuerpos gaseosos, ninguno de los cuales se parece remotamente a la Tierra ni tiene posibilidades de vida. Pero plantean la posibilidad de que haya otros más hospitalarios, y sólo es cuestión de tiempo antes de que se descubra "un punto azul similar a la Tierra", dijo Macintosh.

Los dos grupos de astrónomos _uno de los cuales usó el Telescopio Espacial Hubble y el otro dos telescopios terrestres_ capturaron las imágenes de esos exoplanetas, que es el término que dan los científicos a los planetas que no orbitan nuestro Sol. Ambos estudios se publican en la edición del jueves de la revista Science en la Internet.

En los últimos 13 años, los científicos han descubierto más de 300 planetas fuera de nuestro sistema solar, pero lo han hecho indirectamente midiendo cambios de gravedad, velocidad o luz en torno de estrellas.

El director de ciencias espaciales de la NASA, Ed Weiler, dijo que las fotos son importantes. Las comparó con la caza de elefantes elusivos: "durante años hemos oído hablar de los elefantes, hemos hallado las huellas, hemos visto los árboles derribados por ellos pero nunca habíamos podido tomarles una instantánea. Ahora tenemos una".

Hay discusiones acerca de si son o no las primeras fotos de exoplanetas. Otros han dicho tener imágenes, pero nunca fueron confirmadas como planetas o aceptadas universalmente. Las fotos difundidas el jueves se publican en una revista científica prominente, aunque no por eso han convencido a todos los expertos. Alan Boss, un especialista en exoplanetas en el Instituto Carnegie de Washington, y la "cazaexoplanetas" Lisa Kaltenegger dijeron que se necesitan más estudios para confirmar si se trata de planetas y no de estrellas enanas marrones.

De todos modos, las nuevas fotos suministran la evidencia más sólida hasta ahora, según la NASA y otros. El equipo Hubble comparó hace algunos meses una foto del 2006 a uno de los mismos cuerpos celestes fotografiado por Hubble en el 2004. Los científicos la utilizaron para demostrar que se trataba de un objeto en órbita alrededor de una estrella, lo que hace menos probable que pueda ser una estrella enana.

El equipo de McIntosh usó telescopios terrestres para divisar otros tres planetas en órbita de otra estrella. Eso también hace menos probable que se trate de estrellas enanas marrones.

El planeta descubierto por Hubble es uno de los exoplanetas más pequeños descubiertos hasta ahora. Tiene un tamaño entre equivalente a Neptuno a tres veces más grande que Júpiter. Y podría estar rodeado de un anillo como Saturno.

Circunda la estrella Fomalhaut, término árabe que significa "la boca del pez". Está en la constelación Piscis Austrinus y está relativamente cerca _238 billones de kilómetros (correcto, 148 billones de millas), para los estándares galácticos. La temperatura del planeta oscila en los 125 grados centígrados (260 Fahrenheit), pero es fría en comparación con otros exoplanetas.

El planeta sólo tiene 200 millones de años, muy poco comparado con los planetas de nuestro sistema solar de más de 4.000 millones de años. A los astrónomos les interesa porque pueden estudiar de qué modo la Tierra y los planetas de nuestro sistema solar pudieron haber sido en su infancia, dijo Paul Kalas de la Universidad de California en Berkeley. Kalas dirigió el equipo que usó el Hubble para descubrir el planeta de Fomalhaut.

Uno de los principales motivos por los que la fotografía se ve algo borrosa es que la estrella Fomalhaut es 100 millones de veces más brillante que su planeta.

El equipo conducido por Macintosh en Lawrence Livermore halló sus planetas un poco antes, a partir del 2007, pero se tomó más tiempo para confirmar el hallazgo del trío de planetas en torno de una estrella en la constelación Pegaso. Están a 1.234 billones (correcto) de kilómetros (767 billones de millas), pero se pueden divisar con binoculares. La estrella en ese sistema solar es HR 8799 y los tres planetas tienen de siete a diez veces el tamaño de Júpiter, dijo Macintosh.

"He estado haciendo esto durante ocho años y después de ocho años conseguimos tres a la vez", agregó.

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